Bonne santé d’un bon potin?

« Le bavardage est bon pour la santé des femmes », selon le Daily Telegraph. « Les hommes pourraient argumenter que la dernière chose dont les femmes ont besoin est une autre raison de ragots, mais les scientifiques ont découvert que cela pourrait être bon pour leur santé », a ajouté le journal.

La recherche a vérifié les niveaux de l’hormone progestérone par paires d’étudiantes qui ont effectué un exercice de liaison, dans lequel ils ont répondu à un certain nombre de questions prédéfinies destinées à leur faire partager des renseignements personnels. Ces femmes socialisantes ont montré une augmentation de la progestérone par rapport aux femmes qui ont reçu une tâche de lecture de groupe.

Il est important de noter que les femmes ont parlé d’elles-mêmes dans cette étude, plutôt que d’autres, ce qui n’est pas ce qui serait généralement considéré comme des commérages. On ne sait pas non plus si les changements dans les niveaux de progestérone entraîneraient une amélioration de la santé. L’étude chez 160 femmes manque également certaines données.

Dans l’ensemble, la recherche peut améliorer notre compréhension des effets biologiques du lien entre les femmes, mais elle ne prouve pas que «les commérages sont bons pour la santé des femmes».

D’où vient l’histoire?

La professeure Stephanie Brown du Centre d’excellence en recherche et développement des services de santé à Ann Arbor, au Michigan, et des collègues internationaux ont effectué cette recherche. L’étude a été soutenue par une subvention du National Institutes of Health aux États-Unis et a été publiée dans la revue médicale Hormones and Behavior.

Quel genre d’étude scientifique était-ce?

Il s’agissait d’un essai contrôlé randomisé dans lequel les chercheurs ont testé leur théorie selon laquelle des paires de femmes qui effectuaient un exercice de liaison auraient des niveaux plus élevés d’hormone progestérone dans leur salive que les femmes d’un groupe témoin qui effectuaient un exercice de lecture et d’édition.

Les auteurs de cette étude ont expliqué que la progestérone est une hormone féminine produite par les ovaires, et qu’il a déjà été démontré qu’elle était liée à la motivation d’un individu à se lier avec d’autres. Les femmes ayant des niveaux plus élevés de progestérone sont apparemment plus satisfaites par des relations interpersonnelles positives, et cette motivation est plus élevée chez les femmes qui prennent des contraceptifs oraux (contenant des progestatifs) que chez les femmes qui ne prennent pas de contraceptifs oraux ou chez les hommes.

Les chercheurs ont recruté 160 étudiantes et les ont regroupées au hasard en 80 paires de femmes qui se connaissaient déjà avant l’étude. Ils assignent aléatoirement la moitié des paires à une tâche conçue pour les rapprocher en répondant verbalement à un certain nombre de questions prédéfinies.

Les paires assignées à la tâche de proximité ont été informées que le but de cette tâche était de «se connaître» et on leur a proposé 16 questions à se poser. Ceux-ci incluaient: «Étant donné le choix de n’importe qui dans le monde, qui voudriez-vous en tant qu’invité?» Et «Quel est le plus grand accomplissement de votre vie?» Les partenaires ont d’abord répondu à chaque question.

Les 40 autres paires ont été attribuées à un groupe de contrôle et on leur a demandé de relire ensemble un document de recherche sur la botanique. Une femme a lu à haute voix une version éditée de l’article, qui ne contenait aucune erreur, tandis que son partenaire la vérifiait par rapport à une version non éditée et corrigeait autant d’erreurs que possible.

Les volontaires ont prélevé des échantillons de salive pour vérifier leurs niveaux d’hormones avant leur tâche et 20 minutes après l’achèvement. Les chercheurs ont mesuré à la fois la progestérone et une autre hormone, le cortisol, dont on sait qu’elle augmente avec le stress tubulaire. Tous les tests ont été effectués entre midi et 19 heures pour permettre la variation naturelle des niveaux d’hormones tout au long de la journée.

Ils ont également complété une évaluation appelée le test Inclusion of Others in Self (IOS), dans lequel les participants ont défini leur relation avec leur partenaire de test. Ce test exigeait que les sujets marquent un graphique, qui comportait un certain nombre de cercles qui se chevauchent et qui représentaient les relations interpersonnelles, afin d’établir comment les individus étaient connectés à leur partenaire dans l’étude.

Les chercheurs ont demandé aux femmes de noter sur une échelle de réponse en cinq points à quel point elles étaient d’accord avec la déclaration: «Je risquerais ma vie pour [mon partenaire d’étude]».

Les participants ont également été assignés au hasard à jouer à un jeu de cartes informatisé avec soit leur partenaire de leur tâche précédente ou un nouveau partenaire. Ils sont revenus quelques semaines plus tard pour jouer à une autre session du jeu. Leurs niveaux de progestérone ont été mesurés avant et après chaque match, et on leur a de nouveau demandé d’évaluer leur proximité avec leur partenaire et leur volonté de risquer leur vie pour eux.

Quels ont été les résultats de l’étude?

Des données fiables sur les hormones étaient disponibles chez 141 femmes sur 160. Dans les paires de femmes qui ont répondu aux questions sociales, les niveaux de progestérone sont restés les mêmes ou ont augmenté. Dans le groupe témoin, les niveaux de progestérone ont diminué. Il n’y avait aucun changement dans les niveaux de cortisol dans les deux groupes.

Ajustant les résultats pour tenir compte des niveaux de progestérone au début de l’étude (référence), les chercheurs ont rapporté que le niveau moyen de progestérone post-tâche était de 47,62 picogrammes / ml chez les femmes ayant effectué le test de proximité, comparé à un groupe témoin moyen de 37,68 picogrammes / ml. C’était une différence statistiquement significative.

Les résultats du test IOS ont montré que ceux qui participaient à la séance d’initiation à la proximité se sentaient plus proches de leurs partenaires que ceux participant à la tâche d’édition.

Dans leur analyse, les chercheurs ont déclaré que le changement de progestérone au cours de la première session (impliquant la tâche de proximité ou la tâche d’édition) n’était pas lié à la «volonté altruiste de se sacrifier pour le partenaire». Cependant, les changements de la progestérone dans la deuxième session (le jeu de cartes) une semaine plus tard étaient liés à la «volonté altruiste de se sacrifier pour le partenaire».

Quelles interprétations les chercheurs ont-ils tirées de ces résultats?

Les chercheurs disent que leur recherche est la première à montrer que les changements hormonaux (augmentation de la progestérone mais pas de cortisol) sont associés à une manipulation expérimentale de la proximité. Il relie également la progestérone à la volonté autodéclarée de risquer sa propre vie pour une autre personne.

Que fait le NHS Knowledge Service de cette étude?

Cette étude était relativement grande, avec 160 recrues, et elle a utilisé des scores validés et des tests pour mesurer les perceptions et les hormones. Il y a quelques points à noter:

La proportion de femmes ayant des données manquantes était relativement élevée (12%) et les différences entre les proportions de femmes ayant des données manquantes dans les deux groupes auraient pu entraîner une inexactitude dans les résultats. L’effet des données manquantes n’a pas été étudié ou discuté dans le rapport.

Les caractéristiques de base des deux groupes ne sont pas rapportées, ce qui signifie que, même si les groupes ont été randomisés, nous ne pouvons pas être sûr qu’ils étaient suffisamment similaires au début de l’étude pour fournir une comparaison équitable.

La précision de la mesure de la progestérone n’est pas discutée dans cette étude. Les niveaux de l’hormone peuvent naturellement varier tout au long de la journée, même heure par heure ou tout au long du mois, et il serait important de prendre ces facteurs en compte lors de l’analyse.

L’étude a seulement mesuré les niveaux de deux hormones et non les résultats pour la santé ou le bonheur. Il n’est pas clair si les différences dans les niveaux d’hormones observés se traduiraient par des différences dans les résultats de santé ou de bonheur.

Selon l’auteur principal, le professeur Brown, «il est important de comprendre les liens entre les mécanismes biologiques et le comportement social humain, car ces liens nous aident à comprendre pourquoi les personnes proches sont plus heureuses, en meilleure santé et vivent plus longtemps que celles qui sont socialement isolées. Cette étude favorise les progrès sur cette voie de recherche, mais ne peut être interprétée comme montrant que «les commérages sont bons pour la santé».