Des rats accro à la «malbouffe»

« La malbouffe peut être une dépendance de la même manière que l’héroïne ou la cocaïne », a rapporté The Independent informations. Il a déclaré que les chercheurs ont découvert qu’un régime riche en calories d’aliments gras et sucrés entraîne une suralimentation compulsive chez les rats et provoque des changements dans le cerveau similaires à ceux chez les humains qui sont dépendants des médicaments.

L’étude derrière ce rapport de nouvelles est une étude de laboratoire bien menée chez le rat. Les chercheurs ont découvert que les rats ayant un accès prolongé à un régime riche en graisses et en sucre avaient des changements dans la région du cerveau associés à la récompense et développaient des habitudes alimentaires compulsives.

Cette recherche approfondit notre compréhension des réponses complexes du cerveau à la nourriture, ce qui peut conduire à une suralimentation, et ouvre la voie à d’autres recherches. On ne sait pas à quel point ces résultats sont pertinents pour l’obésité et la suralimentation chez les humains, car la base psychologique et neurologique de la récompense est susceptible d’être différente entre les rats et les humains. Des recherches supplémentaires seraient nécessaires pour établir ceci.

D’où vient l’histoire?

La recherche a été réalisée par le Dr Paul M Johnson et Paul J Kenny du Scripps Research Institute en Floride. L’étude a été financée par la Bank of America Fellowship, la Landenberger Foundation et une subvention des National Institutes of Health des États-Unis. Le document de recherche a été publié dans la revue médicale revue par les pairs Nature Neuroscience.

Le rapport du Daily Telegraph est quelque peu trompeur car il suggère qu’un cerveau humain était impliqué, mais tous les journaux précisent que cette étude a été menée chez le rat.

De quel type de recherche s’aggissait-t-il?

C’était une étude en laboratoire menée chez le rat. Les chercheurs ont étudié les effets de l’accès restreint ou prolongé à la nourriture sur le système de récompense dans le cerveau, c’est-à-dire comment le régime affecte le sentiment du cerveau qu’il a été récompensé par la nourriture qui a été mangée. Ils ont également étudié les effets sur le cerveau de la surconsommation d’aliments appétissants pour voir si cela avait un lien avec l’alimentation compulsive.

Qu’est-ce que la recherche implique?

Les chercheurs ont préparé un groupe de rats pour l’expérience en insérant des électrodes stimulantes dans le «centre de plaisir» de leur cerveau. Cette procédure récompense les rats avec une sensation de plaisir lorsque l’électrode est stimulée. Pour une « période d’entraînement » de 10-14 jours, les rats ont été capables de stimuler l’électrode eux-mêmes. Pour évaluer le «seuil de récompense de référence» des rats, les chercheurs ont établi le niveau de stimulation fourni par les électrodes à des intensités variables afin d’établir le niveau minimum d’intensité nécessaire pour que les rats puissent s’auto-stimuler. Ce seuil serait ensuite comparé aux niveaux de récompense suivant les conditions alimentaires expérimentales.

Les rats ont été répartis en trois groupes diététiques différents, auxquels on a donné différents niveaux d’accès à un régime «à la cafétéria» (bacon, saucisse, cheesecake, quatre-quarts, glaçage et chocolat). Tous les rats ont également eu un accès libre aux aliments de laboratoire standard (chow). Le premier groupe n’avait pas accès au régime de la cafétéria, le deuxième groupe avait accès une heure par jour (accès restreint) et le troisième groupe avait accès pendant 18 à 23 heures (accès prolongé) pour un total de 40 jours. Les seuils de récompense des rats, le gain de poids et l’apport calorique ont été enregistrés tout au long.

Une période d’abstinence forcée a suivi, dans laquelle le régime alimentaire de la cafétéria a été retiré et les rats ont eu un accès illimité à la nourriture standard.

D’autres expériences ont étudié les effets de ce régime sur la structure cérébrale et en particulier sur les récepteurs de la dopamine D2, des substances chimiques dans le cerveau qui jouent un rôle important dans le système de récompense. Des recherches antérieures ont montré que les niveaux réduits de ces produits chimiques «prédisposent les individus aux troubles de la dépendance aux substances».

Les chercheurs ont voulu tester leur théorie selon laquelle des problèmes dans le système dopaminergique pourraient contribuer à l’alimentation compulsive qui s’est développée chez les rats ayant un accès prolongé au régime de la cafétéria. Ils ont également étudié si les rats qui avaient un accès prolongé à la diète de la cafétéria mangeraient cette nourriture même s’ils étaient «punis» (avec des chocs aux pieds).

Quels ont été les résultats de base?

Comme prévu, le poids a augmenté chez les rats avec un accès prolongé à la nourriture de la cafétéria par rapport aux rats et aux rats ayant un accès restreint. Dans le même temps, les seuils de récompense chez les rats à accès prolongé ont augmenté au fil du temps, ce qui signifie que les rats ayant consommé une cafétéria illimitée ont eu besoin de plus de stimulation pour enregistrer le même niveau de plaisir que les rats.

Les chercheurs disent que le régime de type cafétéria a eu le même effet que celui observé dans les études de rats avec un accès prolongé à l’auto-administration de cocaïne ou d’héroïne par voie intraveineuse. L’apport calorique était plus élevé chez les rats ayant un accès prolongé à la nourriture de la cafétéria et même ceux ayant un accès restreint ont développé un comportement alimentaire de type frénésie, où ils absorbaient 66% de leurs calories quotidiennes de cet aliment pendant leur heure d’accès. Pendant l’abstinence, il y avait une réduction de l’apport calorique et du poids corporel, bien que les seuils de récompense augmentés (par rapport aux autres groupes) sont restés pendant au moins deux semaines.

Les chercheurs ont constaté que plus les rats étaient lourds, plus leurs niveaux de récepteurs dopaminergiques D2 dans une région du cerveau appelée striatum étaient faibles, ce qui chez les humains est associé à la dépendance. Ils ont également constaté que les rats ayant un accès prolongé au régime riche en graisses ne réagissaient pas aux signaux lumineux à manger, et que leur consommation ne diminuait pas lorsqu’ils étaient essentiellement punis pour avoir mangé (chocs aux pieds).

Comment les chercheurs ont-ils interprété les résultats?

Les chercheurs ont conclu que l’accès prolongé, mais non restreint, à un régime riche en graisses «induit des déficits de récompense comme la dépendance, la suralimentation et la perte de l’équilibre énergétique homéostatique (l’équilibre entre l’apport énergétique et la dépense énergétique)».

Ils disent que la sur-stimulation des systèmes de récompense du cerveau par la consommation de ce régime conduit à une alimentation compulsive. Cette réponse chez les rats obèses est probablement due à des problèmes dans les systèmes dopaminergiques. La recherche soutient des travaux antérieurs et indique que « l’obésité et la toxicomanie peuvent provenir de réponses neuroadaptatives similaires dans les circuits de récompense du cerveau ».

Conclusion

Cette étude de laboratoire a approfondi notre compréhension des réponses complexes à la récompense de la prise alimentaire chez les rats. Les chercheurs ont démontré que les rats ayant un accès illimité à un régime riche en graisses développent des réponses similaires à celles observées chez les rats dépendants de la cocaïne et de l’héroïne. L’application de ces résultats aux humains et à la santé humaine n’est pas claire à l’heure actuelle. Les rats et les humains ont probablement des composantes neurologiques et psychologiques différentes de la récompense.

Le chercheur principal, le Dr Paul Kenny, affirme que l’étude «présente les preuves les plus complètes et convaincantes que la toxicomanie et l’obésité sont basées sur les mêmes mécanismes neurobiologiques sous-jacents». Le Daily Telegraph cite le Dr Kenny disant que la recherche soutient ce que les patients obèses disent depuis des années: que, comme la dépendance à d’autres substances, la boulimie de la malbouffe est extrêmement difficile à arrêter.

Compte tenu de la prévalence de l’obésité au Royaume-Uni et des maladies graves qui y sont liées, toute recherche qui favorise la compréhension de la suralimentation sera la bienvenue. Plus de recherche est nécessaire avant que ces résultats informent des stratégies de prévention ou de traitement de l’obésité chez les humains.