L’apprentissage de la langue seconde «ralentit le vieillissement du cerveau»

«L’apprentissage d’une langue seconde peut avoir un effet positif sur le cerveau», rapporte BBC News après qu’une étude écossaise ait révélé que les participants qui parlaient deux langues ou plus avaient tendance à mieux réussir dans les tests d’intelligence que les personnes qui parlaient uniquement anglais.

Les chercheurs ont examiné un groupe de 853 personnes qui avaient subi des tests d’intelligence en 1947 à l’âge de 11 ans et qui ont ensuite été retestés alors qu’ils avaient 70 ans. On leur a demandé s’ils avaient appris d’autres langues et, dans l’affirmative, quand ils avaient acquis la langue et à quelle fréquence ils l’avaient utilisée.

Près d’un tiers des personnes parlaient une deuxième langue. Les chercheurs ont découvert que les personnes qui parlaient deux langues (bilingues) avaient un rendement significativement supérieur aux prévisions de leurs capacités cognitives de base à l’âge de 11 ans. Les associations les plus fortes ont été observées dans les tests d’intelligence générale et de lecture.

L’un des points forts de l’étude est son échelle de temps – le suivi des personnes sur une période de sept décennies n’est pas une mince affaire, bien que cela ait été fait rétrospectivement. Cependant, l’étude n’a pas évalué si les participants avaient une déficience cognitive ou la démence, de sorte qu’il ne peut pas nous dire si être bilingue est une protection contre le développement de ces conditions.

Pourtant, apprendre une autre langue est un bon moyen de garder l’esprit actif, d’apprendre à connaître différentes cultures et de rencontrer de nouvelles personnes, ce qui peut améliorer la qualité de vie. En savoir plus sur comment l’apprentissage de nouvelles compétences peut améliorer le bien-être.

D’où vient l’histoire?

L’étude a été réalisée par des chercheurs de l’Université d’Edimbourg et a été financée par Age UK.

Il a été publié dans la revue à comité de lecture, Annals of Neurology.

L’histoire a été couverte de manière appropriée par BBC News et le Daily Express.

The Mail Online, cependant, avait un titre qui n’était pas représentatif des résultats de l’étude, rapportant que «des langues supplémentaires peuvent aider à prévenir la démence», ce qui n’est pas ce que l’étude a examiné.

L’étude actuelle a examiné l’association des langues avec le fonctionnement cognitif plus tard dans la vie.

Pour établir si le bilinguisme prévient ou non la démence, les participants devraient être surveillés pour le reste de leur vie.

Cependant, une étude antérieure a suggéré qu’être bilingue pourrait retarder l’apparition de la démence de plusieurs années.

De quel type de recherche s’aggissait-t-il?

Il s’agissait d’une étude de cohorte rétrospective qui visait à déterminer si l’apprentissage d’une langue seconde autre que l’anglais était associé au fonctionnement cognitif vers l’âge de 70 ans. Il s’agissait d’un groupe relativement restreint de personnes basé à Édimbourg.

Une étude rétrospective repose sur des données sur les expositions et les résultats qui ont été recueillis dans le passé (par le biais de dossiers médicaux ou dans le cadre d’une autre étude, par exemple) ou par des personnes se souvenant de ce qui leur est arrivé dans le passé.

Les données utilisées de cette manière peuvent ne pas être aussi fiables que les données collectées de manière prospective (lorsque les données sont collectées spécifiquement pour l’étude au fur et à mesure des événements). C’est parce qu’il repose sur l’exactitude des enregistrements faits à ce moment-là, ce qui peut être inexact.

Cette étude repose sur des informations fournies par des adultes plus âgés, qui peuvent déjà avoir un certain degré de déficience cognitive, ce qui pourrait introduire d’autres inexactitudes.

Qu’est-ce que la recherche implique?

La recherche a été réalisée sur des participants de la cohorte de naissance de Lothian 1936 (1 091 personnes) qui ont passé un test d’intelligence en 1947 à l’âge de 11 ans et ont été retestés entre 2008 et 2010 alors qu’ils étaient dans leur 70s (853 personnes).

Cette cohorte était unique en ce sens qu’ils étaient des anglophones d’origine européenne nés, élevés et vivant dans et autour d’Edimbourg. Aucun immigrant n’a été inclus.

Les chercheurs disent qu’en utilisant cette cohorte de naissance, ils ont pu se demander si l’apprentissage d’une deuxième langue influence les performances cognitives ultérieures après ajustement pour l’intelligence de l’enfance.

Les tests d’intelligence consistaient en une série d’évaluations, notamment:

une gamme de tests d’intelligence générale de type fluide, y compris le séquençage des lettres

une gamme de tests de mémoire

rapidité des tests d’information

lire des tests portant sur la prononciation de 50 mots anglais irréguliers dans le cadre du test national de lecture pour adultes (NART)

test de fluidité verbale, où les participants ont été invités à dire le plus de mots possible en commençant par les lettres C, F et L, avec un délai d’une minute pour chaque lettre

le test Moray House, qui met principalement à l’épreuve les compétences de raisonnement verbal

Il n’est pas clair si les tests d’intelligence effectués étaient les mêmes que ceux effectués sur les participants quand ils avaient 11 ans.

Le bilinguisme a été évalué à l’aide d’un questionnaire où l’on a demandé aux participants s’ils avaient appris une langue autre que l’anglais, combien et à quel âge.

On leur a aussi demandé à quelle fréquence ils utilisaient les langues (quotidienne / hebdomadaire / mensuelle / moins que mensuelle / jamais) dans trois domaines: la conversation, la lecture et les médias.

Les chercheurs étaient intéressés par:

l’âge de l’acquisition de la langue supplémentaire (jamais / tôt / tard)

le nombre de langues (monolingue / bilingue / multilingue)

la fréquence de l’utilisation des langues additionnelles (pas de langue seconde / pas d’utilisation active / utilisation active)

Dans leur analyse, les chercheurs ont ajusté les résultats pour l’intelligence de l’enfance, l’âge au moment du test, le sexe et la classe sociale.

Quels ont été les résultats de base?

Parmi les 853 participants qui ont passé le test de rétention entre 2008 et 2010, 262 personnes (30%) ont déclaré avoir appris au moins une autre langue à un niveau leur permettant de communiquer.

Parmi ceux-ci, 195 ont appris la deuxième langue avant l’âge de 18 ans (mais seulement 19 [2%] avant l’âge de 11 ans) et 65 l’ont appris après cet âge.

Les chercheurs rapportent que 160 personnes connaissaient deux langues (bilingues) et 85 personnes connaissaient trois langues ou plus (multilingues).

Les chercheurs ont constaté que les personnes qui parlaient deux langues (bilingues) ont obtenu des résultats significativement meilleurs que ce que leur prédisaient leurs capacités cognitives de base. Les associations les plus fortes ont été observées dans les tests d’intelligence générale et de lecture.

Les effets cognitifs du bilinguisme ont montré une tendance constante, affectant davantage la lecture, la fluidité verbale et l’intelligence générale que la mémoire, le raisonnement et la vitesse de traitement.

D’autres résultats de note sont décrits ci-dessous.

Âge de l’acquisition de la langue

Pour l’acquisition précoce du langage, des associations positives significatives ont été trouvées dans les tests d’intelligence générale et de lecture. Pour l’acquisition tardive du langage, des associations positives significatives ont été trouvées dans les tests d’intelligence générale, de vitesse de traitement et de lecture.

Nombre de langues

Le bilinguisme a montré une association positive significative avec les tests de lecture, alors que le multilinguisme a montré des associations positives significatives avec l’intelligence générale, la lecture et la fluidité verbale.

Fréquence d’utilisation

Pour le bilinguisme passif (aucune utilisation active de la langue au cours des cinq dernières années), les principales associations ont été vues dans les tests d’intelligence générale, de lecture et de fluidité verbale. Pour le bilinguisme actif (utilisation de la langue au cours des cinq dernières années), les principales associations ont été vues dans les tests d’intelligence générale et de lecture.

Cependant, il y avait une association significative entre intelligence de l’enfance et performance à l’âge de 73 ans pour le groupe actif sur le test de Moray House – un effet significatif du bilinguisme actif n’a été trouvé que pour les renseignements sur l’enfance.

En ce qui concerne le type de bilinguisme, des effets différents ont été observés pour l’acquisition précoce et l’acquisition tardive selon l’intelligence de l’enfance. Dans l’ensemble, les personnes ayant une intelligence élevée semblaient bénéficier davantage d’une acquisition précoce, et celles ayant une faible intelligence d’acquisition tardive, mais aucun groupe n’a montré d’effets négatifs.

Connaître trois langues ou plus produit des associations plus fortes que de connaître deux langues. Il y avait peu de différence dans la comparaison entre les bilingues actifs et passifs, qui selon les chercheurs pourrait être le résultat de la faible fréquence d’utilisation de la deuxième langue, même chez les utilisateurs de langue active.

Comment les chercheurs ont-ils interprété les résultats?

Les chercheurs ont conclu que leurs résultats suggèrent un effet protecteur du bilinguisme contre le déclin cognitif lié à l’âge indépendamment de l’intelligence de l’enfance, y compris chez ceux qui ont acquis leur deuxième langue à l’âge adulte.

Selon les médias, le chercheur principal, le Dr Thomas Bak, a déclaré: « Ces découvertes sont d’une pertinence pratique considérable: des millions de personnes dans le monde acquièrent leur deuxième langue plus tard dans la vie.Notre étude montre que le bilinguisme, même acquis à l’âge adulte, peut profiter au cerveau vieillissant. « 

Conclusion

Dans l’ensemble, cette étude suggère une association entre le fonctionnement cognitif plus tard dans la vie et ayant appris une autre langue ou d’autres langues.

L’une des forces de la recherche est qu’elle a pris en compte l’intelligence de l’enfance, dont les études antérieures n’ont pas été expliquées.

Il reste cependant des limites importantes:

Le bilinguisme a été évalué à l’aide d’un questionnaire et non par des tests d’aptitude, ce qui peut avoir biaisé les résultats. Il est possible que certains participants aient surestimé leur capacité à parler d’autres langues que l’anglais.

Les chercheurs ont ajusté les résultats pour l’intelligence de l’enfance à l’âge de 11 ans, mais cela n’a peut-être pas pleinement pris en compte les capacités cognitives globales de la personne et son niveau d’éducation plus tard dans l’enfance et l’âge adulte. Même en tenant compte des critères d’âge, de sexe et de statut social, il peut exister d’autres facteurs héréditaires, de santé et de style de vie qui, pris globalement, font qu’il est difficile de savoir si l’acquisition et l’utilisation d’une langue seconde a un effet direct et indépendant. effet sur la capacité cognitive.

Les chercheurs rapportent que la cohorte de naissance était homogène, de sorte que les résultats de cette étude peuvent ne pas être généralisables à un groupe différent de personnes (personnes qui ont migré vers un autre pays, par exemple). En outre, l’étude a été réalisée auprès d’un groupe relativement restreint de personnes basé à Edimbourg, de sorte que les résultats doivent être interprétés avec prudence lors de la généralisation à d’autres populations.

L’étude n’a pas évalué si les participants avaient des troubles cognitifs ou de la démence, de sorte qu’il ne peut pas nous dire si être bilingue est une protection contre le développement de ces conditions.

Bien que cela puisse sembler une proposition de bon sens que de garder le cerveau actif protège contre la démence, la preuve est incohérente. Divers exercices d’entraînement cérébral ont été étudiés avec plus ou moins de succès.

Cependant, il existe des preuves que le fait de garder l’esprit actif à tout âge améliore le bien-être mental, que ce soit l’apprentissage d’une nouvelle langue, l’enseignement de cuisiner ou d’aller au musée. En savoir plus sur l’apprentissage pour le bien-être mental.